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哈佛教授的新计划:基因编辑复活猛犸象,已获1500万美元启动资金

有人打算试试,他们打算用CRISPR 基因编辑培育一头活的猛犸象,对,就是《冰河世纪》里的那种。

作者:佚名来源:新智元|2021-09-15 09:26

已经灭绝的动物,还能复活吗?有人打算试试,他们打算用CRISPR 基因编辑培育一头活的猛犸象,对,就是《冰河世纪》里的那种。这个堪比阿波罗计划的大胆项目,已获1500万美元种子轮融资。

让《冰河世纪》中的猛犸象活过来,有可能吗?

有一家名为 Colossal 的公司表示,我们想试试。他们打算利用基因编辑来打造一头活的、会呼吸的猛犸象。

这家公司由特立独行的遗传学家乔治·丘奇(George Church) 和企业家(Ben Lamm)共同创立,旨在使用 CRISPR 编辑现有亚洲象的基因组,从而再造一头这种亚洲象。

从这个意义上说,这种生物与猛犸象非常相似,但其实更像是象和猛犸象的混合体。

实际上,丘奇的实验室多年来一直在推进这个项目。不同的是,现在,丘奇和拉姆已经成功说服了投资者,这个复活猛犸象的疯狂项目真的可以成真。

今天,Colossal 宣布项目启动,并获得由传奇娱乐公司前首席执行官托马斯·图尔 (Thomas Tull) 领投的 1500 万美元种子轮融资。

该轮融资包括来自 Breyer Capital、Draper Associates、Animal Capital、At One Ventures、Jazz Ventures、Jeff Wilke、Bold Capital、Global Space Ventures、Climate Capital、Winklevoss Capital、Liquid2 Ventures、Capital Factory、Tony Robbins 和 First Light Capital 的投资。

“这个项目可能完全改变我们对现代遗传学的理解,同时开发创新技术,不仅有可能让已经消失的物种回来,而且将推动整个行业的发展,”Tony Robbins说。“我很自豪能参与这项投资。”

拉姆原来是 AI 公司 Hypergiant 的创始人。他曾创立建立并出售了三家公司:Conversable(被 LivePerson 收购)、Chaotic Moon Studios(被埃森哲收购)和 Team Chaos(被 Zynga 收购)。

至于丘奇,更是生物业内以大胆和开拓闻名的人。

哈佛教授的新计划:基因编辑复活猛犸象,已获1500万美元启动资金

早在上世纪80年代,丘奇就创建了首个直接基因组测序方法,并进而参与启动人类基因组项目。现在,他在 Wyss 研究所领导合成生物学工作,专注于合成整个基因和基因组。

目前,虽然 CRISPR 基因编辑技术刚刚进入人体试验阶段,通常的编辑目标是单个致病基因,但丘奇的项目往往考虑更大的目标。2015 年,丘奇团队编辑了猪胚胎中的 62 个基因(这创下了当时的记录),目的是打造可用于人体移植的器官。

哈佛教授的新计划:基因编辑复活猛犸象,已获1500万美元启动资金

后来,从这个项目催生了一家公司 eGenesis,专门致力于可用于人体移植的猪器官的研究。按照丘奇开始的预测,到 2019 年猪器官即可用于人体移植,但直到目前,这个目标还未实现,不过,eGenesis现在正在对猴子进行临床前实验。

2017 年,他在哈佛大学的实验室报告说,已经成功地将 45 个基因添加到亚洲象的基因组中,以试图重新“复活”猛犸象。

拉姆表示:“我们的目标不仅仅是让猛犸象复活,这本身就是一项壮举。”他说。“这是为了成功地重新野化猛犸象。他表示,公司的计划是提供一套工具,可以防止物种灭绝,或者挽救那些极度濒危的物种。

更大的目标:拯救濒危物种

目前大约有 100 万种植物和动物物种面临灭绝威胁。Colossal 这个项目如果成功,就说明已经开发出重新让最近灭绝的生物复活,甚至可以实行 Lamm 所谓的“基因拯救”以阻止灭绝。

“基因拯救”是通过基因编辑,在濒危种群中增加遗传多样性的过程。在某些情况下,甚至可以通过克隆新个体,来创建更广泛的基因库(前提是克隆体和现有动物的基因差异足够大)。

目前已经有一些证据表明这是可能实现的。2021 年 2 月,一只名叫伊丽莎白·安(Elizabeth Ann)的黑足雪貂成为第一个原产于北美的克隆濒危物种。她是从 1988 年收集的冷冻组织样本中的 DNA 中克隆成功的。

哈佛教授的新计划:基因编辑复活猛犸象,已获1500万美元启动资金

在山中间的猛犸象的 3D 渲染图

让灭绝的动物重新复活,可能有助于应对气候变化的后果,但并不能解决根本问题。只要气候变化的人类驱动因素仍然存在,之前因气候变化而灭绝的新生生物就没有太大存活的希望;事实上,气候波动正是巨型动物首先灭绝的原因之一。

而且,重新野化已灭亡的物种,可能会给生态系统带来严重不良后果,如传播新疾病、挤占现有物种的空间、改变生态圈的实际情况等(毕竟,大象堪称“生态系统工程师”)。

哈佛教授的新计划:基因编辑复活猛犸象,已获1500万美元启动资金

从拉姆的角度来看,这个庞大的项目类似一个登月计划。为了实现最终的目标,他们必须开发专门的其他中间技术,而这些中间技术可以授权出去,或出售给潜在买家。

“这个项目与真正的登月计划——阿波罗计划很像。当年阿波罗计划进行时,期间诞生了一系列新技术。如 GPS、互联网和半导体技术。所有这些技术都是非常容易变现的。”他说。

简而言之,这个“猛犸象复活”的项目更像是一个开发大量知识产权的孵化器。拉姆指出,这其中可能包括人造子宫、以及基于 CRISPR 的其他应用等。其中目前不少项目仍将面临巨大的科学上的障碍——现有的人造子宫项目甚至还没有进入人体试验阶段——但克服这些障碍可能比复活猛犸象的大目标更容易实现。

好技术要让我奶奶都知道,就像NASA

尽管拉姆说没有一家公司可以与Colossal 直接比较,但他还是提到了几个太空行业的大公司和机构的名字,Blue Origin、SpaceX,尤其是 NASA——“我认为 NASA 是美国有史以来最好的商标。”

“如果你看看 SpaceX、BlueOrigin 和 Virgin,我 91 岁的奶奶都知道,这些人上了太空。几十年来一直在发射火箭、发射卫星的是哪些公司?没人关心。NASA、SpaceX在吸引公众的关注方面做得很好,”他说。

哈佛教授的新计划:基因编辑复活猛犸象,已获1500万美元启动资金

马斯克将人类送上火星的计划也是一样,到现在为止,Starship还没有突破原型试飞阶段。但是大家都知道,马斯克将来打算把人送上火星。

拉姆认为,伟大的想法会吸引公众的注意,另一方面,在实现这个想法的过程中,会产生大量的知识产权发明和技术,让投资者也能安心。

这些想法或者说目标确实有点科幻,但这可能正是正确的方式。

这并不是说“复活猛犸象”这个目标就遥遥无期了。拉姆说,这笔资金应该足以帮助开发一个可行的猛犸象胚胎。他们的目标是,在未来4到6年内培育出第一批小猛犸象。

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